Riqueza estelar: descubren planeta de diamantes y se reaviva la minería espacial

La minería espacial acaba de tener uno de sus descubrimientos más sorprendentes, porque un equipo de astrónomos franceses y estadounidenses encontró que un planeta que había sido observado por primera vez en 2011 está formado en gran parte de diamante y tiene el doble del tamaño de la Tierra.

Este exoplaneta, denominado 55 CANCRI-e, tiene un radio de 12.747 kilómetros y se encuentra a 40 años luz de nuestro planeta (un año luz equivale a 9.461.000 millones de kilómetros), en la constelación de Cáncer.

Según las observaciones de los astrónomos, registra altísimas temperaturas (alrededor de 2.150 grados) y orbita en torno a una estrella visible a simple vista, según anunciaron los científicos.

"La superficie de este planeta está probablemente recubierta de grafito y diamante en lugar de agua y granito", dijo Nikku Madhusudhan, de la Universidad de Yale (Connecticut, noreste), uno de los autores del descubrimiento publicado en la revista Astrophysical Journal Letters en el que también participa el Instituto de Investigación en Astrofísica en Toulouse, Francia. "Esta es nuestra primera visión de un exoplaneta (fuera de nuestro sistema solar) rocoso, con una composición química radicalmente diferente a la de la Tierra ", agregó Madhusudhan en un comunicado.

55 CANCRI-e gira tan rápido que orbita alrededor de su estrella, llamada 55 CANCRI, en sólo 18 horas , frente a los 365 días de la Tierra alrededor del Sol. También es mucho más denso que nuestro planeta, con una masa ocho veces superior . Las temperaturas en su superficie alcanzan los 2.148 grados y lo hacen muy inhóspito.

Como sucede en muchos otros descubrimientos, la revelación de la composición del planeta sorprendió a los investigadores, que buscaban agua y terminaron encontrando que está compuesto principalmente por carbono en forma de grafito y diamante, así como de hierro y silicio.

La minería espacial ha tenido un desarrollo cada vez más importante en los últimos años. La empresa Planetary Resources se dedica a desarrollar telescopios capaces de identificar asteroides que contengan oro, platino, zinc, aluminio, níquel o cualquier otra riqueza aprovechable en la Tierra.

Dos de los principales inversores de Planetary Resources son Larry Page y Eric Schmidt, CEO y director ejecutivo, respectivamente, de Google. De acuerdo a Clarín, otro inversor notable es Charles Simonyi, uno de los primeros programadores de Microsoft.

La Luna es otro de los objetivos de la explotación minera extraterrestre. Ya se sabe que en la superficie lunar hay grandes cantidades de titanio, pero además otros materiales como el europio o el tantalio, vitales en la construcción de computadores y teléfonos móviles, y cada vez más escasos en el planeta Tierra.

 


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